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Sobre “On Recursion”

14 enero 2014

El ya clásico trabajo de Hauser, Chomsky y Fitch (2002) postula la diferencia entre los componentes del lenguaje que son comunes a más de un sistema cognitivo (Lenguaje en Sentido Amplio, LSA) y aquellos que son exclusivos de la Facultad Humana del Lenguaje (Lenguaje en Sentido Estricto, LSE). Como recordarán, el artículo propone como tesis que la única capacidad que forma parte del LSE es la Recursión. Curiosamente, tan importante propiedad no recibe definición alguna: el término “recursión” es mencionado 16 veces a lo largo del artículo, pero lo más cercano a una definición que se brinda es la sugerencia de que dicho mecanismo es el que habilita la infinitud discreta del lenguaje, “the capacity to generate an infinite range of expressions from a finite set of elements”. Esta falta de explicitud llevo a varios problemas y discusiones a lo largo de los años: a que se confunda la recursión con la posibilidad de tener subordinación, a que se diga que hay otras especies animales que tienen sistemas de comunicación recursivos, etc.

Felizmente, un paper reciente procura aclarar estas y otras confusiones al dar una definición explícita de RecursiónWatumull, Hauser, Roberts y Hornstein (2014) definen recursión a partir de tres principios: computabilidad (computability), inducción (induction) e irrestricción (unboundedness).

La computabilidad hace referencia al carácter intensional del LSE. Se trata de un procedimiento generativo de funcionamiento equiparable al de una Máquina de Turing:

In a stepwise process analogous to proof construction, the machine deterministically generates outputs (analogous to theorems) given inputs (which, with initial conditions, form a set analogous to axioms) by returning —recursing— intermediate results (analogous to lines or lemmas) according to its programmed rules.

La idea es bastante conocida, a pesar de la oscuridad aparente del párrafo citado: la sintaxis es una función computable que dado ciertos elementos (ítems léxicos) puede generar ciertos conjuntos de oraciones (e.g. la sintaxis del español genera el conjunto infinito de oraciones del español a partir del conjunto finito de ítems léxicos del español).

La inducción refiere a la estructuralidad de los outputs del LSE. Es una noción similar a la de recursión en el sentido de Gödel:

a number theoretic function φ is said to be recursive if there is a finite sequence of number-theoretic functions φ1, φ2, …, φn that ends with φ and has the property that every function φn of the sequence is recursively defined in terms of […] preceding functions.

Este párrafo refiere a que la generación de una estructura sintáctica se da constituyente inmediato por constituyente inmediato. Cada uno de los sintagmas que componen una oración es el producto resultante de un mismo proceso generativo (en términos de Chomsky 1995, la operación Merge).

Por último, la noción de irrestricción pretende explicitar cómo debe ser entendida la idea de que una lengua es un conjunto infinito de oraciones. Algunos críticos (se me viene a la cabeza Postal, entre otros. Ver aquí) señalan que es absurdo decir que el lenguaje es un fenómeno de la mente-cerebro y sostener al mismo tiempo que el lenguaje puede generar infinitas oraciones: nadie puede generar infinitas oraciones. La respuesta es bastante simple: la naturaleza del LSE es intensional y finita, si bien el conjunto que define es infinito. En palabras de los autores: finite brains running in finite time literally do generate infinite sets.

Esta nueva definición tripartita de recursión, si bien no dice nada que no esté presente tácitamente en el razonamiento lingüístico general, promete generar bastante debate. Algo ya se está discutiendo en el post correspondiente del blog Faculty of Language.

 

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