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Subextraction by Szyslak (1997) Revisited (o sobre cómo un capítulo de Los Simpsons me llevó a un divague sobre la Condición de Ciclo Estricto)

21 julio 2013

El capítulo de Los Simpsons titulado “Un milagro en la avenida Siempreviva” (S9E10) está lejos de ser uno de mis favoritos. De hecho, creo que es el capítulo que marca la frontera entre los grandes clásicos de la serie y los capítulos que no le gustan a nadie (e.g., el capítulo siguiente, “Todos cantan todos bailan”, es una compilación de musicales. Puaj). Sin embargo, en este episodio se encuentra uno de los gags más festejados por la comunidad lingüística (?): Moe Szyslak, el bizarro dueño del bar, un tipo con una historia sórdida, metido en la trata ilegal de animales y personas, un ser de carácter totalmente desagradable y despreciable, le dice a Homero:

(1) *You know what I blame this on the breakdown of? Society.

Si le preguntan a cualquier hablante nativo de inglés, esto es totalmente imposible de decir. En el doblaje mexicano el chiste se pierde (los traductores arreglaron el “error”, por lo que si ven el capítulo el gag no aparece), pero la oración original es fácilmente adaptable al español. Sería una ensalada de palabras como la siguiente:

(2) *¿Sabés de qué responsabilizo a esto por la caída? De la sociedad.

La idea es que De la sociedad funciona (o debería funcionar) como respuesta a lo que está en negrita dentro de la pregunta. Que esto no se pueda decir es llamativo. Veamos por qué. La forma activa (i.e., aseverativa) de esa pregunta es algo así como lo siguiente:

(3) (Vos) sabés que responsabilizo a esto por la caída de la sociedad.

Lo que es perfectamente correcto en español. Lo mismo se da si preguntamos por otras partes de esta oración:

(4) ¿Sabés a qué responsabilizo por la caída de la sociedad? A esto.

(5) ¿Sabés por qué (cosa) responsabilizo a esto? Por la caída de la sociedad.

Hay tres preguntas que cabe hacerse con respecto a las oraciones de (2), (4) y (5):

  1. ¿Qué tiene de distinto de la sociedad con respecto a a esto y a por la caída de la sociedad?
  2. ¿ Qué tipo de principio lingüístico restringe la formación de preguntas con constituyentes del tipo de de la sociedad?
  3. ¿De dónde sale ese principio lingüístico?

Analicemos algunas posibles respuestas a estas preguntas.

La primera pregunta es fácil de responder a simple vista: de la sociedad está “metido adentro” de por la caída de la sociedad. La sintaxis de las lenguas naturales funciona como las muñecas rusas: vamos metiendo frases dentro de otras frases, y esas frases dentro de otras frases más grandes. Generalmente se asume que el proceso por el que surgen estas estructuras se da “de abajo hacia arriba”. O sea que primero tenemos lo que está “más adentro” de la frase y le vamos agregando de a poco varias capas. Para el caso de por la caída de la sociedad sería algo así:

  • P1. Primero se combinan la y sociedad: [la sociedad]
  • P2. Luego se combinan de y [la sociedad]: [de [la sociedad]]
  • P3. Después, todo esto se combina con caída: [caída [de [la sociedad]]]
  • P4. Ese bodoque se combina con la: [la [caída [de [la sociedad]]]]
  • P5. Y, por último, se combina por: [por [la [caída [de [la sociedad]]]]]

A partir de esto se puede empezar a ofrecer una respuesta para la segunda pregunta. Dado que la sintaxis de las lenguas naturales opera paso a paso, operación por operación, es posible suponer que en un determinado momento de la generación de una pregunta se aplica una regla de, digamos, formación de estructura interrogativa. Dicha regla diría algo así como “tome el constituyente por el que usted desea preguntar, cámbielo por un pronombre interrogativo y póngalo a la izquierda del verbo”. Un ejemplo:

  • Estructura base: [Llegó la abuela]
  • Inserción de pronombre interrogativo: [Llegó quién]
  • Movimiento del pronombre a la izquierda: [¿Quién llegó?]

Si la regla de formación de estructura interrogativa es de la misma naturaleza que las reglas combinatorias ejemplificadas para formar por la caída de la sociedad, entonces dicha operación debe aplicarse sobre el producto de las operaciones sintácticas previas (e.g., en el caso de por la caída de la sociedad, la regla combinatoria que se aplica en el paso P3 se aplica necesariamente sobre el constituyente formado en el paso P2). En otras palabras, la idea es que la regla de formación de interrogativas no puede manipular cualquier constituyente de la oración, sino sólo aquellos que le sean accesibles por haber sido generados por una regla inmediatamente anterior. Entonces, si asumimos que la regla de formación de interrogativas se forma en el paso P6, posterior a P5, dicha regla no puede acceder a la información del constituyente de la sociedad por ser este visible sólo en el paso P3. En definitiva, la explicación por la que la oración de (2) es agramatical recae, entonces, sobre la naturaleza cíclica del sistema sintáctico.

Con respecto a la tercera pregunta, cabe definir cómo es que la ciclicidad es una propiedad de la sintaxis humana. Es decir, si la sintaxis funciona cíclicamente hay que especificar a qué factor incidente en el diseño de la Facultad Lingüística se hará responsable de tal característica. Básicamente, hay tres posibilidades:

  • La sintaxis es cíclica porque en la evolución biológica de la especie humana resultó que un sistema combinatorio mental de este tipo proveía ventajas reproductivas a los individuos.
  • La sintaxis es cíclica porque los bebés/chicos infieren un algoritmo cíclico a partir de los datos lingüísticos recibidos durante los primeros años de vida.
  • La sintaxis es cíclica por alguna razón inespecífica al lenguaje, quizá se trate de una manera de ahorrar recursos cognitivos durante la generación de una oración compleja.

Definir cuál de estas posibilidades lógicas es la correcta para varias de las propiedades del lenguaje es, en cierto sentido, uno de los ejes de discusión en teoría lingüística actual. Sin embargo, es también la cuestión más difícil de zanjar. Eso, sin embargo, tal vez sea tema de otro divague…

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