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Novedades sobre FOXP2: el caso del ratón transgénico

3 junio 2009

Hace una semana, Nicholas Wade escribió en su columna del NY Times (ver aquí) sobre los avances en el estudio del gen FOXP2. Como es sabido, este gen esta relacionado con la facultad lingüística en los seres humanos: si por algún azar de la genética alguien nace con una versión alterada del mismo, su performance lingüística se verá sumamente afectada. Por supuesto, quienes se interesan en la evolución del lenguaje centraron su atención en el estudio de este gen, y se hicieron algunos experimentos que permitieron:

  1. Demostrar que el gen no ha sufrido cambios importantes en la evolución homínida: la versión del FOXP2 humano apenas difiere de la de un simio, y sólo difiere un poco más de la de un ratón.
  2. Demostrar que muy probablemente se trate de un gen encargado de la activación de otros genes, de entre los cuales algunos se ocuparían del lenguaje.
  3. Datar la versión humana del gen: posee alrededor de 200.000 años de antigüedad.
  4. Demostrar que los homo neanderthalensis (hombres de Neardental) poseían la misma versión del gen que los seres humanos modernos (ver un posteo anterior al respecto aquí).

Ahora bien, ¿qué hay de nuevo?

Pues nada realmente, sólo las observaciones que Wolfgang Enard (Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology)  y su equipo han realizado sobre un ratón genéticamente alterado con la versión humana del gen FOXP2.  En particular, parece que la presencia de FOXP2 en el ratoncito ha alterado la circuitería neuronal de una de las zonas cerebrales que en humanos -según autores como Phillip Lieberman– más tienen que ver con el lenguaje: los ganglios basales. (Para ver el reporte publicado por Wolfgang Enard y su equipo, click aquí). Al parecer, los ganglios basales de los “ratones humanizados” desarrollaron neuronas de una estructura más compleja y que producen menos dopamina (un neurotransmisor). Además, los recien nacidos producen silbidos ultrasónicos al ser separados de la madre y unos de tono más bajo al encontrarse solos. (En el artículo del NY Times se pueden escuchar algunos de éstos silbidos, click aquí).

Más allá de eso, los investigadores destacaron lo asombroso que resultó lo bien que -digamos- “encajó” la versión humana del gen en los ratones, ya que aparentemente no produjo ningún otro cambio en los mismos más que en la estructura cerebral. Pensémos un poco en eso: si la diferencia entre laz versiones  humana y “ratona” del FOXP2 es de sólo dos aminoácidos y esta diferencia sólo se manifiesta en el cerebro, esto significa que posiblemente alguna capacidad cerebral relacionada con esos dos aminoácidos fue seleccionada en el curso de la evolución homínida. Como ya señalé, la diferencia entre el FOXP2 de humanos y simios es todavía menor (sólo hay un aminoácido distinto). ¿Qué pasaría en un ratón con la versión de simio del FOXP2? ¿Qué diferencias comportamentales o de estructura cerebral manifestaría? Supongamos que en unos años se descubren algunos de los genes que son activados por FOXP2 en humanos. ¿Qué nuevas características tendría un ratón que porte todos esos genes lingüísticos? Parece de ciencia ficción, pero se avecinan años sumamente emocionantes para la lingüística evolutiva.

4 comentarios

  1. Creo que fue heroico como contuve el impulso por incluir una imagen de Pinky y Cerebro…


  2. Hola, interesante post, como siempre sorprendiéndonos con cada tema, he posteado lo mismo en mi blog y reproducido parte de lo que escribiste, invitando a los amigos, también a que se den un paso por tu blog. Estamos en contacto.

    Joel Armando Zavala Tovar
    San Marcos University Press
    Lima 01, Perú


  3. Siempre son bienvenidos sus comentarios, amigo Zavala Tovar.



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